Heteropolisacáridos

 Los heteropolisacáridos son moléculas compuestas por distintas clases de monosacáridos. Entre sus funciones destacan:
 
Estructural: Forman parte de la pared celular en bacterias, vegetales y en la matriz extracelular de células animales. Dan forma y rigidez a la célula.
 
-Son sustancias de secreción: Taponan heridas en vegetales, impiden la formación de coágulos en la sangre, etc.
 
El espacio que hay entre los distintos tejidos animales, se encuentra relleno de una sustancia gelatinosa y porosa que permite el paso de sustancias y el intercambio de gases. Esta sustancia es la matriz extracelular o sustancia básica. Esta matriz está formada por una compleja red de heteropolisacáridos y proteínas fibrosas.
 
Se clasifican en heteropolisácaridos de origen animal, de origen vegetal o de origen bacteriano.
 
Los de origen animal se llaman glucosaminglucanos (mucopolisacáridos). Tienen carácter ácido al estar compuestos por aminoazúcares (N-acetilglucosamina o  N-acetilgalactosamina) y ácidos urónicos (generalmente ácido glucurónico). Suelen estar unidos a proteínas denominándose proteoglucanos, mucinas o mucoproteínas. Los más importantes son:
 
Ácido hialurónico: Forma parte de la matriz extracelular de tejidos animales, como el tejido cartilaginoso y el tejido óseo. Está formado por ácido D-glucurónico y N-acetilglucosamina alternativamente. Confiere consistencia gelatinosa al humor vítreo del ojo en vertebrados. También sirve como lubricante en el líquido sinovial de las articulaciones. Proporciona resistencia y flexibilidad a cartílagos y tendones.
 
Condroitina (sulfatos de condroitina): Es el elemento principal en el cartílago y en los huesos, formando parte de la matriz extracelular.  
 
Heparina: No forma estructuras sino que se encuentra en secreciones. Se halla en la sustancia intercelular en diferentes tejidos, principalmente en el pulmón y en el hígado. Evita la coagulación de la sangre, ya que impide la reacción en cascada que da lugar a la coagulación, al inhibir el paso de protrombina a trombina. Los animales hematófagos, es decir, los animales que se alimentan de sangre (mosquitos, sanguijuelas,…), también poseen heparina en su saliva para impedir que se coagule la sangre y así esta fluye ininterrumpidamente. En Medicina se usa para prevenir trombosis.
 
De origen vegetal encontramos:
 
Agar-agar: Se obtiene de las algas rojas (rodofíceas). El agar es hidrófilo y por ello se usa en Microbiología para la elaboración de medios de cultivo.
 
Gomas (Goma arábiga): La secretan los vegetales cuando sufren alguna herida. Actúan como defensa y cicatrizantes.
 
Mucílagos: Son secreciones como las anteriores, pero no salen al exterior. Tienen función de defensa interna.
 
Pectina: Aparece en la pared celular de tejidos vegetales (manzana, pera, membrillo,…). Tiene facilidad para formar gelatina, por lo que se usa para hacer mermeladas.
 
De origen bacteriano: Son los llamados peptidoglucanos o mureínas que se encuentran en las paredes bacterianas. Son polímeros de N-acetilglucosaminas (NAG) y N-acetilmurámico (NAM), que se unen mediante enlaces β(1-4). Para unirse entre sí utilizan cadenas cortas de aminoácidos. Existe una enzima, la lisozima, presente en las lágrimas del ojo humano y en algunos virus, que es capaz de hidrolizar el enlace glucosídico NAG-NAM provocando la muerte de la célula bacteriana, por lo que tiene función protectora frente a infecciones .
 

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