Pitágoras (s. VI a. C.) enunció la ley relativa a las cuerdas al experimentar con el monocordio (instrumento de una sola cuerda). De su experimentación con la quinta natural, expresado matemáticamente por el cociente 3/2 (véase el artículo sobre la serie armónica), dedujo la afinación de todas las notas. Según el sistema pitagórico, se obtienen todos los sonidos mediante un encadenamiento de quintas naturales, como se describe en el siguiente gráfico.

Del cálculo de intervalos se obtiene un único tipo de segunda mayor (9/8) y otro de segunda menor (256/243). El cociente del semitono cromático es 2187/2048. Recuérdese que el cociente de un intervalo puede obtenerse multiplicando o dividiendo los cocientes de otros dos intervalos, dependiendo de si el intervalo incógnita puede formularse como suma de otros dos o como resta uno de otro, respectivamente.
 
Si calculamos los cocientes de dos intervalos enarmónicos, por ejemplo Do- Sol# y Do-Lab, obtendremos dos resultados distintos: 6561/4096 y 128/81, respectivamente. La diferencia existente entre los dos intervalos se llama coma pitagórica (531441/524288). Resulta curioso saber que Sol# es más agudo que Lab.
 
En un tono caben 8,69 comas.
 
Este sistema es propio de instrumentos de cuerda. 

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